La porte (1987)

La porte (1987)

Opera | Tale (Monodrama)

  • Music: José Evangelista
  • Libretto: Alexis Nouss
  • Stage direction: Joseph Saint-Gelais, Pauline Vaillancourt

Description

“If you can’t pray, tell a story. If you don’t know one, sing. If you don’t know how to sing, learn silence.” In the middle of a desert, a dream or a memory, an old wise man imparted his secret to anyone who would listen. For everyone else, the wind blew and drew shapes in the sand of days gone by.

— Alexis Nouss

Monodrama for voice and percussion by composer José Evangelista, with libretto by Alexis NoussLa Porte draws inspiration from the tales of various traditions found in Franz Kafka’s famous text Before the Law. In an atmosphere of Pagan ritual, behind 25 candles to complete the setting, the singer brings these poetic fables to life to the mesmerizing rhythm of the percussion.

Created by soprano Pauline Vaillancourt and by Julien Grégoire on percussion for a LES ÉVÉNEMENTS DU NEUF concert in 1987 in Montréal, the opera was performed many times in Canada and in France (at La Péniche Opéra among other venues) until 1998.

Thirty years after its creation, the work is being reprised in June 2018 by two young performers, mezzo-soprano Ghislaine Deschambault and percussionist Huizi Wang, in a stage production by Pauline Vaillancourt inspired by Joseph Saint-Gelais’ 1987 version.

Five performances of the opera will be given at the concert hall of the Conservatoire in Montréal. It is presented as part of the Homage Series to José Evangelista, initiated by the Société de musique contemporaine du Québec (SMCQ).

About the opera

“For over 10 years, I was interested in narrative genres of music. Back in 1975, I set a short prose piece by Henri Michaux to music, but for a long time, I was unable to find material that allowed me to create a longer work. It was not until 1985, after a storytelling performance by Alexis Nouss, that I finally found my librettist and our collaboration materialized through a commission from Pauline Vaillancourt with the assistance of Canada Council for the Arts. The La Porte project could be described as a situation in which the traditional storyteller is set to music, not accompanied by music. But since the storyteller also plays the various characters, the result is genre that straddles narrative singing and opera.”

— José Evangelista — Composer (1987)

“On my “work table,” there is this beautiful tale by Alexis Nouss — based on Kafka — as well as this recording that Pauline Vaillancourt did for me, yesterday, to give me some inspiration … The music of José Evangelista tells me a thousand things as it lingers my ears! Hundreds of memories awaken! It imposes its rhythm, its breath, its relevance. So, like the sage in La porte who “goes from village to village dispensing his knowledge,” I imagine this situation: a woman is telling a story. She says a “guard is standing in front of the door” and a “man from the country” is trying to enter. Later (much later?), I say to myself that the stories are not just stories; that there will always be a guard in front of prohibited doors.”

— Joseph Saint-Gelais — Stage Director (1987)

“From my early years as a soloist, I had the opportunity to create many of José Evangelista’s vocal works. From En guise de fête and Arabesco to M. Plume and the monodrama La Porte, with which I had the privilege of travelling quite a bit in Europe, to his grand opera Le Manuscrit trouvé à Saragosse, which José Evangelista agreed to write in 2001 for Chants Libres, the lyrical creation company that I have headed for 27 years.

What a pleasure! What a treat to sing this music that envelopes and radiates the text, surrounded by lights and at the same time mystery, enhanced by curves and colours, thus arming the singer with a powerful weapon to touch the audience’s heart.”

— Pauline Vaillancourt — Artistic Director of Chants Libres and Stage Director (2018)

The narrative structure of La porte is based on Kafka’s story Before the Law:

  • Introduction
  • 1st tale
  • 2nd tale
  • 3rd tale
  • 4th tale
  • 5th tale
  • 6th tale
    • Friday June 1, 2018, 8:00 pm
    Salle de concert — Conservatoire
    4750, avenue Henri-Julien [métro Laurier / métro Mont-Royal], Montréal, Québec
    Ticket office: 514-873-4031 poste 313
    • Saturday June 2, 2018, 8:00 pm
    Salle de concert — Conservatoire
    4750, avenue Henri-Julien [métro Laurier / métro Mont-Royal], Montréal, Québec
    Ticket office: 514-873-4031 poste 313
    • Friday June 8, 2018, 8:00 pm
    Salle de concert — Conservatoire
    4750, avenue Henri-Julien [métro Laurier / métro Mont-Royal], Montréal, Québec
    Ticket office: 514-873-4031 poste 313
    • Saturday June 9, 2018, 8:00 pm
    Salle de concert — Conservatoire
    4750, avenue Henri-Julien [métro Laurier / métro Mont-Royal], Montréal, Québec
    Ticket office: 514-873-4031 poste 313
    • Sunday June 10, 2018, 4:00 pm
    Salle de concert — Conservatoire
    4750, avenue Henri-Julien [métro Laurier / métro Mont-Royal], Montréal, Québec
    Ticket office: 514-873-4031 poste 313
“The peasant’s failures to get through the door, the unspecific location of the failure and the unclear purpose of his pursuit, all of this opens up a space where any number of tedious, recurring, nearly universal modern human quests can be projected onto the stage’s nearly bare space. […] This is part of the confounding condition of social modernity, where we rely on our dealings with apparently human individuals acting as inhuman, mechanical representatives of the Protocols of Authority, individuals who turn out to be oh-so-human. And the confusions of this reality are just leaping off the stage in La Porte, with the help of the excellent performances and stage direction. […] This, for me, was incontrovertible personal proof that the opera had found a way to be useful, to sink in.” → Read full text
Conor Coady, Montreal Rampage (Canada), June 19, 2018

 

“[…] la voix chemine en parallèle avec la percussion, qui elle-même vient relayer la narration et l’articule, la fait respirer par des ponctuations sonores. Ce travail est particulièrement limpide dans le conte final du Roi de Perse […]. C’est sur ce conte que l’excellente et très investie Ghislaine Deschambault éteint une à une les 25 bougies.” → Read full text
Christophe Huss, Le Devoir (Canada), June 4, 2018

 

“La grande cohésion des interprètes honorait la musique d’Evangelista en faisant naître sur scène un univers éthéré […] la mise en scène dépouillée conçue par Joseph Saint-Gelais et Pauline Vaillancourt mettait en valeur le jeu de la chanteuse. […] la mezzo-soprano Ghislaine Deschambault est parvenue à captiver le public avec brio et à incarner tous les personnages, qui étaient presque aussi nombreux que les bougies qui habillaient la scène d’une lumière vacillante.” → Read full text
Judy-Ann Desrosiers, L’Opéra (Canada), June 4, 2018

 

“Ici, on entre dans un autre univers. Celui où la voix exprime des situations comiques, absurdes, légères ou graves dans un langage empreint des acquis du nouveau siècle: sprechgesangsprechtstimme, cris, vocalises étourdissantes… le compositeur ne ménage pas son interprète.”
Le Devoir (Canada), June 1, 1996
“[…] fascinant par la luminosité de sa musique, la courbure de sa ligne vocale et la limpidité de son langage harmonique sans heurts qui collent remarquablement à un texte poétique et soigné. […] une mise en scène d’une sobriété enveloppée de mystère, avec toutes ces bougies qui prennent leur signification à la fin de l’œuvre.”
Marc Samson, Le Soleil (Canada), April 1, 1988

 

“Quel rafraîchissement ensuite avec La Porte de José Evangelista, compositeur espagnol travaillant au Québec. Derrière vingt-cinq bougies pour tout décor, une femme cantatrice va pendant quarante-cinq minutes tenir la scène, racontant (et chantant) des contes quelque peu kafkaïens.

Derrière elle, un seul musicien, un percussionniste et ses instruments et surtout son vibraphone. Le résultat est surprenant et absolument convaincant. L’osmose de la voix et de la percussion est parfaitement naturelle, tout spécialement dans la rencontre de la voix et du vibraphone. La forme libre du monodrame parfaitement maîtrisé dans ses divers paramètres donne au récit allant et légèreté. Il faut beaucoup de talent de la part du compositeur pour réussir une gageure de cet ordre.

[…] la simplicité de la mise en scène de Joseph Saint-Gelais, ajoutait au charme de ce moment, laissant toute sa place aux lignes sinueuses des gestes de musique. On espère réentendre cette œuvre.”

Brigitte Massin, Le Matin de Paris (France), October 1, 1987

 

“[…] un climat de mystère païen tel qu’en célèbre le théâtre traditionnel balinais, au son des gamelans. L’œuvre abonde en péripéties, Pauline Vaillancourt la soutient avec un enjouement grave, racontant cette parabole comme si c’était vrai.”
Joseph Fumet, Le Courrier de l’ouest (France), April 1, 1987

 

“[…] The sonorities were rich and varied, nicely threaded into the text and in no way smacking of economy. La Porte is the sort of well-planned and energetically performed exercise that gives new music a good name.”
Arthur Kaptainis, The Gazette (Canada), April 1, 1987

 

“Un texte bien fait et captivant du Français Alexis Nouss (d’après Kafka), une écriture vocale naturelle, en harmonie totale avec le texte, un accompagnement instrumental (la percussion) qui suit l’action de près […]: au total, une très belle réussite.”
Carol Bergeron, Le Devoir (Canada), April 1, 1987

Year

2019